彻底与高通谈崩?苹果被爆计划自研5G调制解调器(138)

发布于2019-04-21 20:41:37

前不久,美国第四大运营商Sprint起诉第二大运营商AT&T,声称后者使用虚假5G标签误导消费者,其在部分手机中信号标识的5GE实际只是4G网络的改进版,仍属于4G网络技术,足以见得5G已成为运营商的重要战场,各大科技厂商自然希望抢占先机,一直被芯片遏制的苹果此时宣布自研5G调制解调器,是否为时已晚?

近日,路透社在报道中声称苹果公司正式成立调制解调器开发团队,由现处理器主管Johny Srouji负责。据悉,Srouji于2008年加入苹果,担任硬件技术副总裁,负责首款片上系统A4开发,并于2015年成为该部门的高级副总裁,直接向首席执行官Tim Cook汇报,目前是苹果公司官网上列出的17位高管之一,负责所有A系列、M系列、S系列和T系列芯片开发。

其实,早在2018年,苹果曾在其官网短暂招聘过一名工程师,但该计划随后被迅速删除,虽然彼时没有具体提及5G,但包含毫米波、多吉比特无线芯片等技术名词,这被认为是苹果正在招聘5G调制解调器方面工程师。据悉,苹果本次计划从高通所在的圣地亚哥基地招募工程师。

过去一年,苹果与高通的专利许可纠纷一直在持续。据调查,苹果每年销售约2亿部iPhone,却一直被高通芯片扼腕。如今,其他手机制造商都在积极准备发布5G手机,苹果最新的iPhone XS也已加入后4G(“LTE Advanced”或“Gigabit LTE, “类似于4.8G”支持接近5G速度)技术,如果此时选择英特尔或其他厂商提供的芯片,且不说技术实力会大打折扣,单就调试和匹配就会浪费大量时间。

根据高通方面公开的消息,苹果一直在向英特尔泄露高通的研发秘密,以便制造更具竞争力的4G调制解调器,二者之间恐怕不会再合作。

虽然苹果一直希望掌握产品关键元素,但现实却是一直在依赖其他公司的调制解调器。长期以来,苹果从高通和英特尔购买调制解调器,然后设计适合其手机、平板电脑和手表的天线系统,正确测试每个调制解调器天线以供全球使用需要花费大量时间和精力,并且每次添加额外的天线以使4G性能接近5G时,内部或外部都需要重新设计,这就是为什么iPhone XS的框架和天线杆与iPhone X不同。

无奈之举

消息一出,不少媒体都在质疑“苹果此时才开始研究5G调制解调器是不是有些为时过晚”。如果综合分析,苹果也是无奈之举。目前的现状是几乎所有安卓智能手机制造商都在使用高通公司的5G调制解调器和天线组件,高通在5G部件方面的技术确实超过其他竞争对手,但苹果公司选择与高通公司争夺专利许可费,显然已经决定等待英特尔的5G调制解调器。英特尔正在努力研究可行的5G调制解调器,按时完成可能也需要等到2020年才能在智能手机中使用,这个时间对于苹果来说实在是有些晚,因此不得不考虑其他替代供应商,三星也曾与其发生专利问题,还剩一家中低端芯片制造商联发科技,这恐怕都不是理想选择。

相比之下,高通公司不仅积极参与5G研发和标准化流程制定,还积极推动移动行业将其最初的5G芯片推向预商用阶段,并且已经在开发第三代5G组件。此外,高通公司自己的系统级芯片团队已经创建多个5G就绪处理器,特别是用于智能手机、平板电脑和笔记本电脑的完整处理器解决方案。

不过,高通目前最新的Snapdragon处理器实际上并没有内置5G调制解调器。通过Srouji团队的努力,苹果还有机会改变被动局面。通过制造具有A系列处理和5G蜂窝功能的单芯片,可以大大节省功耗和成本。即使以双芯片解决方案开始,控制所有调制解调器规格的工作也算是迈出了第一步。如果实现,确实会削弱其他供应商的份额,苹果公司也可以实现更大的供应链稳定性。

可能猜测

鉴于苹果已经与高通公司争夺了两年多时间,并且知道5G即将到来,为什么等待这么长时间才让Srouji团队着手5G调制解调器呢?关于此,目前有两种可能的答案,一是苹果公司刚意识到英特尔的解决方案存在明显落后,并且没有意识到5G调制解调器工程具备多大挑战;二是苹果公司内部一直在做相关工作,此次调整只是提高了该项工作的优先级。

与4G芯片不同,4G芯片已经渐趋成熟,很多问题都已经被解决。5G使用更复杂的组件,在发热、电池损耗、占用空间等各个方面都存在问题。如果希望超过竞争对手,苹果必须不惜一切代价避免这些问题。据报道,这些问题同样导致英特尔决定不发布其最初的5G调制解调器版本,转而采用改进的第二代版本。

要知道,研发可商用的5G组件对具有多年经验的厂商来说都异常艰难,更何况是苹果公司。因此,业界人士猜测,苹果近几年推出的消费级产品不会搭载自研5G组件,至于何时推出以及该计划能否顺利完成都有待考察。